Chasing Coral

Chasing Coral : beauté et destruction

Pour commencer, nous faisons le grand plongeon, hors du bateau et dans le bleu. Une fois les bulles dissipées, des merveilles émergent. Guidé par la caméra, l’œil est d’abord attiré par les évidences : tortues, raies, anguilles, gelées, poissons. Mais la star de ce spectacle est un autre type d’animal. L’attention se déplace et nous voyons une variété de structures fabuleusement complexes et colorées, certaines ramifiées comme des arbres, d’autres épineuses et globulaires. Chaque édifice de cette métropole marine a été érigé par des coraux – des maîtres d’œuvre aujourd’hui menacés sans précédent.

Le réalisateur Jeff Orlowski commence son dernier documentaire, Chasing Coral, par cette vue de l’abondance vivante. Très vite, on voit la mort. Les images de récifs laissés blancs et pratiquement sans vie font place à des séquences apocalyptiques de coraux morts, couverts d’algues et se désintégrant dans des eaux troubles. Le film d’Orlowski, lancé sur Netflix le 14 juillet, révèle la réalité choquante de l’événement de blanchiment mondial qui a commencé en 2014, stimulé par le changement climatique causé par l’homme et qui ne prend fin que maintenant.

Il y a des similitudes entre Chasing Coral et Chasing Ice, le documentaire de 2012 d’Orlowski sur la fonte des glaciers, jusqu’à l’accent mis sur l’imagerie time-lapse pour capturer la dégradation de l’environnement. Mais là où Chasing Ice se concentre sur James Balog, un photographe du National Geographic qui a mis en place l’Extreme Ice Survey pour documenter le rétrécissement de la glace, Chasing Coral met en scène, avec des chercheurs de pointe sur les coraux, une curieuse collection de personnages qui se lancent dans un effort techniquement décourageant pour documenter la transition de la vie à la maladie et à la mort sur un récif corallien. Le résultat est un arc narratif au rythme rapide qui parvient à porter un long métrage sur le réchauffement climatique, le slow-boil ultime.

Orlowski ne cache rien. En fait, il devient une partie de son propre récit à travers celui de Richard Vevers, l’homme à l’origine du projet. Ancien cadre publicitaire devenu militant pour les océans et photographe sous-marin, Vevers raconte comment, en 2010,  il a décidé de mettre ses talents à profit pour sauver les coraux. Après avoir vu Chasing Ice en 2013, il a décidé de contacter Orlowski, qui – dans un méta-moment intrigant –  fait une apparition dans le film pour parler de la genèse du projet.

À son crédit, Chasing Coral va au-delà des personnalités et des crises et entre dans la science – ainsi que dans le défi de communiquer cette science et de sensibiliser le public. « L’un des plus gros problèmes avec l’océan est qu’il est complètement « loin des yeux, loin du cœur » », dit Vevers. « Et c’est un problème de publicité. »

La première étape à laquelle l’équipage a été confronté était l’acquisition d’une caméra de haute qualité capable de fonctionner sous l’eau à distance pendant des semaines. C’est là qu’intervient View into the Blue, une société qui a adapté une caméra sous-marine haute résolution – avec son propre système d’essuie-glace pour maintenir propre le boîtier en verre bombé –  pour le projet. La deuxième étape était de déterminer où déployer la caméra. Les glaciers sont faciles à identifier et à visiter, et ils sont presque tous en train de fondre. Mais la mise en place d’une caméra time-lapse pour capturer la mort d’un récif corallien en raison des courants océaniques chauds nécessite une planification considérable et une certaine dose de sérendipité.

Mark Eakin, qui dirige le Coral Reef Watch de la National Oceanic and Atmospheric Administration a fourni des prévisions et des conseils sur les endroits à déployer. Vevers et l’équipe ont trouvé comment alimenter la caméra et récupérer les données, mais un premier déploiement à Hawaï a échoué : les caméras ont perdu leur mise au point après la première prise de vue. Un deuxième essai sur le sud de la Grande Barrière de Corail, au large du Queensland, en Australie, a vu les eaux chaudes (heureusement) ne pas arriver.

Alors l’équipe a complètement abandonné l’automatisation et s’est déplacée vers le nord, vers l’île Lizard, puis vers la Nouvelle-Calédonie. Là, ils ont photographié manuellement des dizaines de sites chaque jour pendant 40 jours. Et ça a marché. L’un après l’autre, nous assistons à un déclin rapide des couleurs vives et de la biodiversité au profit du blanchiment et de la mort. C’est à ce moment-là que le film bascule vers le voyage émotionnel de Zachary Rago, un « nerd du corail ». « Je ne suis même pas triste que nous partions, car c’est tellement misérable ici », dit Rago lorsque le travail est terminé.

La science de base est imbriquée tout au long du film. Grâce à des chercheurs sur les coraux comme Ruth Gates et Ove Hoegh-Guldberg, nous apprenons la vie fascinante des coraux, qui fonctionnent comme un collectif pour construire et maintenir un écosystème qui fait vivre des milliers d’animaux, du poisson clown au requin. Nous entendons parler de la relation symbiotique que les coraux ont développée avec les algues qui vivent à l’intérieur d’eux, et qui fournissent à leurs hôtes de la couleur et de l’énergie grâce à la photosynthèse. Et nous voyons ce qui se passe lorsque les températures augmentent : les algues s’arrêtent et les coraux les mettent dehors.