planete terre

La Terre en dents de scie depuis plus de sept décennies

Pendant des siècles, la seule façon de « voir » la Terre dans son ensemble était de consulter des globes et des cartes ; sa grandeur était simplement entrevue dans des panoramas de montagne ou à travers une étendue d’océan. Cela a changé dans les années 1940, lorsque les premières images de la planète ont été prises à partir de fusées sondant la frontière de l’espace, à 100 kilomètres d’altitude. L’imaginable est devenu le visible.

Depuis, les satellites et les vaisseaux spatiaux ont téléporté des clichés de plus en plus éloignés et de plus en plus détaillés. Aujourd’hui, Nature Video a capturé les plus emblématiques d’entre eux dans le film Portraits of a Planet: Earth from Space.

Ces images ont massivement stimulé la science et la technologie – des prévisions météorologiques à la surveillance des catastrophes naturelles, de la couverture forestière et du changement climatique. Et elles ont eu un impact psychologique plus subtil. La révélation de cette entité majestueuse, finie et vulnérable encadrée de noir a suscité des réactions profondes alimentant la politique et la culture.

Voir balistique

Les premières images de la Terre depuis l’espace – de 1946 et 1947 – étaient en noir et blanc, granuleuses et remarquables en partie pour le fait qu’elles ont eu lieu du tout. Toutes deux ont été prises par des caméras installées a posteriori dans le nez vide des fusées V-2, des missiles balistiques à longue portée que les États-Unis ont capturés à l’Allemagne à la fin de la Seconde Guerre mondiale.

En 1946, tout ce qui protégeait le film lors de l’atterrissage en catastrophe de la fusée était une cassette en acier. Lorsque les photos ont été projetées pour la première fois sur un écran, « les scientifiques sont devenus fous », se souvient Fred Rulli, membre de l’équipe de récupération de la fusée, dans une interview. Le projet de l’année suivante a poussé la fusée plus loin dans l’espace, à 160 kilomètres, apportant des images plus détaillées révélant clairement la courbure de la Terre.

La course à l’espace de la guerre froide a bientôt poussé les caméras vers de plus grands sommets. En 1957, l’Union soviétique a lancé son premier satellite, Spoutnik ; les États-Unis ont rapidement suivi. Trois ans plus tard, la NASA nouvellement formée met en orbite TIROS 1, son premier satellite météorologique, qui renvoie des vidéos sur Terre à l’aide de doubles caméras de télévision. TIROS 1 a prouvé que de telles images pouvaient fournir être utilisées pour surveiller la formation des nuages, l’une des premières indications du pouvoir scientifique potentiel des satellites.

Les efforts des équipages humains ont commencé avec les missions orbitales de Yuri Gagarin en 1961 et de John Glenn en 1962. Mais ce n’est que le 24 décembre 1968 que l’astronaute d’Apollo 8 Bill Anders a capturé sans doute l’image la plus emblématique de la Terre. Surnommée plus tard « Earthrise », elle était la première à montrer la planète du point de vue d’un autre corps céleste, sous la forme d’un hémisphère bleu lumineux s’élevant au-dessus de l’horizon de la Lune. Anders avait dû se battre pour obtenir l’appareil photo à longue lentille à bord, et avait dévié du plan de vol de l’engin pour obtenir le cliché (comme il l’a écrit dans sa nécrologie de Glenn plus tôt cette année).

Cette image impressionnante a été un tir à travers les arcs de la guerre froide. Elle a également transformé les observateurs terrestres : le surnom de « Spaceship Earth » a gagné en popularité à mesure que les gens comprenaient les limites de la planète. En fin de compte, « Earthrise » a dynamisé le mouvement environnemental naissant aux États-Unis en particulier, dont les pionniers étaient des environnementalistes, des scientifiques et des penseurs tels que Buckminster Fuller ; et il s’est avéré être un élément déclencheur de la Journée de la Terre, lancée en 1970.

Cette clameur populaire, soutenue par des ouvrages tels que Silent Spring de la biologiste Rachel Carson en 1962, a eu une influence sur les changements de politique au niveau fédéral. La période de 1970 à 1973 a vu la création de l’Agence de protection de l’environnement et l’adoption des lois sur la pureté de l’air, la propreté de l’eau et les espèces menacées.

La spectaculaire « Blue Marble », prise par l’équipage d’Apollo 17 en 1972, a alimenté davantage d’activisme ; elle a été recréée par la NASA à de nombreuses reprises. La photographie a capturé la Terre avec le Soleil derrière l’appareil photo illuminant la majeure partie du globe, et à une distance (45 000 kilomètres de la planète) que personne n’a réussi à atteindre depuis.

Inspirés par le potentiel de telles images stupéfiantes, l’US Geological Survey et la NASA ont lancé le premier satellite du programme Landsat en 1972, pour cartographier le terrain de la Terre en détail. Les satellites Landsat ont documenté les puits de pétrole en feu lors de la première guerre du Golfe, l’impact de l’ouragan Katrina et la déforestation en Amazonie. Le rendu en fausses couleurs du glacier Malaspina en Alaska, pris par Landsat avec une caméra thermique, est d’une beauté hypnotique.